美国选校—— 一个过来人对排名的认识

最近一直在论坛上看到讨论排名的帖子,讨论的重点集中在综合排名,专业排名,声誉排名的意义以及应该怎样看待这些排名等。作为一个过来人,我想谈一些自己对于排名的认识。

一、排名的机构
1. USNews
这是我们平时最常参考的排名,也是我认为比较科学的排名(后面会详细说明我为什么认为USNews的排名比较科学)。这个排名的特点是更新很快,每年更新一次能够让我们详细了解到每个学校在最近几年甚至几十年的起伏情况。这个排名的缺点是影响排名的因素有时会有细微的调整,这也就变相影响了排名的稳定性。很多时候,一个学校连续两年的排名会有比较大的差异,而这通常并不是因为学校的水平发生了很大的变化,而是因为排名的方法进行了调整。

2. NRC
NRC排名也是一个具有参考价值的排名。这个排名更加看重于学术方面。因此,将来有志于走学术路线的gter们可以参考这个排名。这个排名商业成分比较小,缺点是排名更新太慢,无法反映学校十几年来实力变化的情况。NRC最近的排名也是十多年前的了。

3. 上海交通大学的世界大学排名
这个排名的特点是全世界的大学都有排名。我个人认为这个排名比较客观,因为影响这个排名的因素是每个学校论文的数量和引用率。同时我认为这个排名是具有中国特色的排名,因为世界上很少有地方会把论文发表的数量和引用率作为排名的标准。在最近国内一片SCI EI的热潮当中,这样的排名也理所当然诞生了。这个排名的客观性决定了这个排名具有一定的参考价值。然而我认为这个排名参考价值有限。首先,这个排名仅仅计算了SCI收录的文章,而很多领域,例如计算机和电子工程,许多有价值的文章发表在著名的会议上,这些会议是不被SCI收录的,这些论文并没有被考虑在排名之内。第二,很多研究成果是不会发表的。例如学校和美国国防部联合搞的项目,难道还指望把搞出来的成果公布于众?第三,论文不是影响一个学校水平的唯一因素。一个学校的水平除了用论文衡量以外,在社会上的声誉,学生的素质,经费的多少等等因素都是很重要的。因此,这个世界大学排名是存在很大缺陷的。

4. 泰晤士报的世界大学排名
我想这个排名大家就不要太care了。我觉得这个排名给英国人自己yy和安慰中国人倒是不错。

二、排名的种类
这里我们来看看USNews的排名。USNews的排名分类繁多,让我们分别来看看不同的排名的意义。

1. Best colleges
这个排名就是通常所说的综合排名。其实,这个排名本质上是美国本科生的排名。这个排名有个特点,私立的学校排名都很靠前而公立学校排名都相对靠后。这个排名反映的是学校本科生的教育水平而不是研究水平。

2. Top graduate schools
这个排名是对于研究生院的排名。这个排名又可以细分为Top bossiness schools,Top schools,Top schools,Top engineering schools等等。这个排名基本上反映了研究生院综合的水平。和本科生综合排名不同的是,这个排名没有对于一个学校所有的学科笼统的排名(稍后会解释为什么USNews不给出这样一个排名)。

3. 专业排名
这个排名是更细的排名,细分到每个研究生的专业。我个人认为不论以后想走学术路线还是社会路线,这个排名对于各位要读ms或者PhD的gter而言是有很大参考价值的。

4. 声誉排名
我不是很清楚这个排名的出处,但是排名的风格很像是USNews给出的,那么姑且认为是USNews给出的吧。这个排名我也认为是具有比较大参考价值的。这个排名至少不会像本科生排名那样对于公立学校和私立学校分别对待(例如Berkeley在本科生排名中仅仅20出头)。可以认为这个排名是一个学校的本科和研究生院综合起来的声誉情况。

三、怎样看待排名
如何看待排名,总的说来一句话:排名不能反映所有的东西,但是可以反映大部分的东西。说到这里我想纠正几个对于排名的误区,同时也说明为什么我认为USNews的排名是比较科学的。误区一:只有走学术路线才应该参考排名。其实,无论是打算走学术路线还是走社会路线,都应该参照排名。原因很简单,就是因为USNews的排名规则。USNews的排名规则中,对于排名影响很大的两个项目是学术评分和用人单位评分。前者衡量一个学校学术水平的认可情况,后者衡量一个学校学生毕业以后用人单位的认可情况。学术评分越高,毕业的学生就越有可能成为faculty,因为我们知道,在美国从一个学校毕业的学生基本上不可能留校,成为faculty一定要到其他学校做博士后或者助理教授。学术评分越高,表明学术界对于这个学校毕业的学生认可程度越高,也就越有可能提供博士后或者助理教授的职位。而用人单位评分就更加显而易见了,得分越高就越容易找到工作拿到的薪水也越高。当然,要找到好的工作另一个有很大影响的因素是地理位置,这个是排名无法反映的。误区二:系的大小对于排名有很大影响。我承认系的大小对于排名有一定的影响,但是影响并不是很大。要认清这一点,也需要参照USNews的排名规则。在USNews的排名规则中,唯一和系的大小有影响的因素是科研经费的多少。然而,USNews除了计算科研经费的总量外,还考虑了每个教授手里的经费情况。另外,USNews的评分标准中有一项教师中院士的比例,这实际上许多小而精的学校在这个项目上有很大的优势。可以说这样一系列操作以后把系的大小对于排名的影响降低到了很小。这里顺便说一下影响USNews排名的其他因素。USNews的排名因素还有学生的GRE平均分,这实际上是学生质量的一个参照标准。师生比,这其实教学质量的一个参照标准。这里最有意思的一项是研究经费,为什么研究经费的多少可以反映学校的水平呢?这里有两点,第一,经费越多科研条件越好。第二,经费是要靠申请的,而实力越强越容易拿到经费。误区三:所谓的综合排名。再次强调,所谓的综合排名是本科生的排名,对于研究生而言基本没有参考价值,yy除外:)。不知道大家有没有想过一个问题:为什么USNews可以给出一个关于本科生的笼统排名而不能给出一个研究生的所谓综合排名呢?这个问题在于美国的教育体制。在美国的本科,基本上很少对于专业有很死的限定,不像中国从高考填志愿开始就把学生限定死一个专业四年不能变。美国的本科教育其实是非常自由的,只要感兴趣的东西都可以学。这其实也反映了美国本科教育的理念:本科教育是通才教育。本科毕业生并不需要对于一个特定的领域有很深入的了解,只要学会了基本的学习和思维方法就可以了,也就是说毕业以后做什么领域都有可能。如果毕业以后要从事一个领域的工作,用人单位可以进行培训。由于本科教育已经教会了学生正确的学习和思维方法,这样的培训的效率可以达到很高,那么本科教育的目标就完成了。因此,本科生排名是比较笼统的。研究生的教育和本科教育截然不同。研究生教育培养的是专才,培养出来的研究生需要对一个特定的领域有一个比较深入的理解。研究生毕业找工作强调的是专业对口,至少一个搞工程的人的第一份工作不可能是做金融。因此,研究生只有专业排名而没有综合排名,综合排名也是没有意义的。研究生排名中,最最综合的一个排名就是研究生院的排名,也就是所谓的Top bossiness schools,Top medical schools,Top law schools,Top engineering schools等等。如果实在想找综合排名,就参考一下这个吧,对于研究生而言,也算是很综合了。对于研究生而言,实在没有必要参考那个本科生排名。误区五:关于学校声望的问题。我始终认为,对于研究生而言,讨论学校的声望要结合具体的专业来看。其实USNews排名中的学术评分和用人单位评分就是某个学校某个特定专业声望的体现。我看到很多人申请,不管自己是什么专业,都把ivy放在最高位置的做法不太认同。要知道,ivy虽然说在美国有比较高的声誉,但是并不是所有的专业都是最好的。像UIUC,UMich这些学校,许多专业都是顶尖的,它们这些专业的声望绝对要好于ivy同样的专业,毕业的学生无论是当教授还是工作都不可能比ivy毕业生差。作为研究生而言,不看具体专业而武断地判断一个学校声誉的好坏进而推断毕业学生的出路的做法是有很大问题的。我是ECE的,我的一个老板本科在西北,master在Princeton,PhD就到UMich了。许多人是不是觉得我的这个老板是个疯子呢?为什么要从ivy里面最顶尖的Princeton转到UMich?但是事实证明他的选择是非常正确的。他毕业之后在学术界上升很快,不仅很快评到了IEEE Fellow,还当上了IEEE某著名期刊的编辑,并且是发行这个期刊协会的主席,同时获得了总统青年成就奖。不仅在学术界,在工业界的名人中许多搞ECE的名人出自于UIUC,UMich这些学校的数量远远大于出自于ivy相同专业的毕业生的数量。这反映了研究生选校应该看重一个学校在特定专业的情况。我最后想说的一点是,排名固然重要,其他因素也是非常重要的。例如刚才谈到过的地理位置,以及气候,老板的情况等等。这里我要强调的是老板,对于研究生,尤其是PhD而言,老板是非常重要的一个因素,往往超过了排名的重要性。据我所知,一些很不起眼的学校在某些领域是非常顶尖的。由于专业排名不可能精细到每个研究方向,因此某些某个方向非常牛的学校专业排名也不会很靠前。这个时候,就需要考虑老板个人的情况了,一个好的老板是一辈子的财富。美国虽然是一个相对公平的社会,但是还是会看重一个人的出生的。一个好的老板无疑是对于自己良好出生的最好证明。现在看看张亚勤当初因为老板的关系放弃了MIT这些学校是多么明智。

好了,就说那么多吧,希望起到抛砖引玉的作用,也希望大家多多指正。